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La sed de México de combustibles de EU beneficia al ferrocarril

Es una solución temporal a la falta de ductos y da más seguridad frente a la ‘ordeña’
tren tanque para hidrocarburos
tren tanque para hidrocarburos - (Foto: Shutterstock)

Las exportaciones de productos energéticos de Estados Unidos a México han crecido aproximadamente 40% en los últimos dos años, negocio en el que uno de los ganadores más importantes ha sido la industria ferroviaria.

Actualmente, México permanece como un importante mercado de exportación de las empresas de energía de Estados Unidos, con lo que absorbe alrededor de 1 millón de barriles de petrolíferos por día (bpd), con un valor de 20,000 millones de dólares (mdd) anuales. Una tendencia que se mantendrá en el futuro inmediato.

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Lo anterior, porque México enfrenta limitaciones de suministro de combustibles, debido al mal estado de sus refinerías. Asimismo, nuestro país enfrenta la falta de infraestructura de ductos y de almacenes de combustibles adecuados, de ahí la necesidad de hacer las importaciones por medio de vehículos.

Las empresas petroleras norteamericanas han tomado nota y recurren a los envíos ferroviarios para mover los productos derivados del petróleo a través de la frontera entre los dos países, explican expertos.

“Existe una tremenda oportunidad para trasladar productos a México de manera efectiva por ferrocarril”, dijo Daniel Gordon, vicepresidente ejecutivo de Desarrollo de negocios y estrategia en la compañía de refinación Delek U.S. Holdings Inc.

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Tradicionalmente, las compañías transportaban combustible a México en buque, lo cargaban en camiones o ductos y lo transportaban al interior del país. Pero México sólo tiene dos puertos principales que manejan la mitad de todos sus envíos de combustible.

Además, las malas condiciones de las carreteras y las restricciones de volumen hacen que los camiones sean caros y lentos y los ductos no tienen inversión suficiente, explicaron ejecutivos de la industria.

Los envíos de combustible de Delek a México por ferrocarril aumentaron a 120,000 barriles en septiembre, cerca de seis veces más que a principios del año pasado.

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En septiembre, 4J Energy de Houston comenzó a usar diésel en México y es socio de una de las compañías que construye una terminal en el centro de México.

ExxonMobil importó su primer gran cargamento por ferrocarril en diciembre. “Es una manera eficiente, es una manera segura”, comentó al respecto Martin Proske, director de Combustibles de ExxonMobil en México.

Seguridad y costos

El comercio ferroviario transfronterizo está dominado por Kansas City Southern, cuyas pistas llegan al interior del país, incluida la Ciudad de México.

Sus líneas ferroviarias pueden mover combustible a los centros de demanda sin el uso de camiones o ductos propiedad de la estatal Petróleos Mexicanos (Pemex), que no puede garantizar una entrega segura.

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Mientras varios proyectos de oleoductos están en proceso, el ferrocarril lleva la ventaja, dijo Patrick Ottensmeyer, director ejecutivo de Kansas City Southern.

“El ferrocarril ya está construido. Construir terminales, comprar equipos, todo eso es fácil en comparación con la construcción de un ducto de 1,000 a 1,500 millas (1,609 a 2,414 kilómetros)”, dijo en una entrevista. “Tenemos al menos una ventaja de tres a cinco años sobre los ductos”, añadió Ottensmeyer.

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La compañía invierte en terminales capaces de manejar grandes volúmenes de cargamentos de combustible —hasta 60,000 barriles en un solo viaje—.

En 2017 anunció alianzas con Watco Companies, WTC Industrial y Bulkmatic por valor de casi 50 millones de dólares (mdd) para construir terminales de almacenamiento en México.

El ferrocarril es más caro

Transportar combustible por ferrocarril generalmente es más costoso que en ducto. El costo de enviar 1,000 toneladas de combustible es de 6 dólares por kilómetro para ductos frente a 37 dólares en ferrocarril y 83 dólares en camión, dijo Eugenio Lohr, director de la oficina de The Boston Consulting Group en la Ciudad de México.

Pero esta ecuación cambia en México, debido al robo de combustible de ductos por bandas del crimen organizado.

En 2016, Pemex identificó 6,873 “tomas clandestinas”, un alza de 30% respecto a 2015. En total, los ladrones robaron más de 1,000 mdd en gasolina y diésel, según Pemex.

Mientras tanto, la inversión ferroviaria crece, Entre las terminales de construcción está Rangeland Energy, que edifica un nuevo centro terminal en Corpus Christi, Texas, para transportar combustible principalmente por ferrocarril a terminales en México.

En México, USD Group —una empresa con sede en Houston— construye una terminal de productos petrolíferos a alrededor de 150 millas (241.4 kilómetros) al oeste de la Ciudad de México.

Una terminal de carga ferroviaria está en línea en Beaumont, Texas, propiedad de la empresa Jefferson Energy Companies, para exportar productos refinados a México.

El mercado mexicano también se ha convertido en un gran negocio para las empresas de alquiler de autotanques.

Las tarifas de arrendamiento de los autos cisterna más antiguos que dejan de usarse gradualmente en Estados Unidos, pero que todavía se pueden usar en México, han aumentado a 500 dólares al mes, frente a los 200 dólares hace seis meses.

4J Energy, que actualmente envía 80 vagones de diésel al mes, espera iniciar cargamentos de gasolina en este enero y los volúmenes totales llegarán a más de 100 vagones por mes en febrero.

“Prevemos un crecimiento fantástico en este segmento del negocio”, dijo Jay Harbison, presidente de la compañía. 

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