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Científicos de EU y Reino Unido diseñan una enzima que ‘se come’ el PET

VIDEO La nueva sustancia procede de la bacteria Ideonella sakaiensis que descompone el plástico
botellas de PET
botellas de PET - (Foto: iStock)

Investigadores en Estados Unidos y Reino Unido diseñaron por accidente una enzima que se come el plástico y que tentativamente puede contribuir a resolver el problema de la contaminación por este material.

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Científicos de la Universidad de Portsmouth y del laboratorio nacional de energía renovable del Departamento de Energía de Estados Unidos decidieron enfocarse en una bacteria que existe naturalmente y que fue descubierta unos años atrás en Japón.

Conocida como Ideonella sakaiensis, la bacteria parece que se come exclusivamente un tipo de plástico conocido como tereftalato de polietileno (PET), que se utiliza para botellas de plástico.

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El objetivo de los investigadores era entender cómo trabaja una de sus enzimas —llamada PETase—, para descubrir su estructura. 

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"Pero terminaron un paso más allá y accidentalmente diseñaron una enzima que era incluso mejor en descomponer el plástico de PET", informó un reporte publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences, una revista estadounidense.

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Con el uso de un rayo X potente —10,000 millones de veces más brillante que el sol—, los científicos fueron capaces de hacer una ultra resolución tridimensional del modelo de la enzima. 

Los investigadores dicen que trabajan hacia el mejoramiento de la enzima, con la esperanza de poderla producir de manera industrial para la desintegración del plásticos.

“Este inesperado descubrimiento sugiere que hay lugar para mejorar estas enzimas, aproximándonos a una solución para reciclar la cantidad cada vez mayor de plásticos que se desechan", comentó John McGeehan, profesor en la Escuela de Ciencias Biológicas en Portsmouth, y autor del estudio.

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Más de ocho millones de toneladas de plástico son tiradas a los océanos del mundo cada año. Y la mayoría de ese material puede permanecer cientos de años en el ambiente, pese a los esfuerzos de reciclaje. 

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